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        Los astrónomos han descubierto una inmensa galaxia polvorienta que empezó a producir estrellas cuando el cosmos tenía apenas 880 millones de años. Esta es la galaxia de formación estelar más antigua observada hasta ahora.


        El descubrimiento, del que se informó en la edición del 28 de abril de la revista Nature, se realizó mediante el observatorio espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea. La imagen superior es una concepción artística de la galaxia, que en las imágenes del Herschel parece ser sólo una ligera mancha roja. La luz de la galaxia ha viajado cerca de 13.000 millones de años para llegar a la Tierra.


        Las primeras galaxias eran pequeñas; finalmente se fusionaron hasta formar los gigantes que vemos en el universo actual, dijo la NASA en un comunicado de prensa del 17 de abril. Esas galaxias más pequeñas producían estrellas a un ritmo moderado y fue sólo después, cuando el universo tenía unos 2.000 millones de años, que la gran mayoría de galaxias más grandes se empezó a formar y a acumular suficiente gas y polvo para convertirse en fábricas etelares prolíficas. Los astrónomos han observado que estas fábricas estelares, llamadas galaxias de formación de estrellas, prevalecieron unos 2.000 millones de años después de la gran explosión (Big Bang) o posible origen del universo..


        La galaxia recientemente descubierta, llamada HFLS3, parece desafiar este modelo, ya que produjo estrellas cuando el universo estaba en sus inicios. HFLS3 es tan grande como la galaxia de la Vía Láctea pero produce estrellas a un ritmo 2.000 veces mayor.


        "Esta galaxia es sólo un ejemplo espectacular, pero nos dice que una formación de estrellas extremadamente vigorosa es posible en el universo temprano", dijo Jamie Bock,  profesor de física del Instituto de Tecnología de California en Pasadena y coautor del artículo en Nature.

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